¿De qué se habla cuando se habla de petróleo?

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Imagen: Flickr
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Al discutir la coyuntura del petróleo, el precio siempre será un tópico obligado. Sin embargo, son pocos los que conocen qué es lo que está detrás de los términos Brent y WTI, que son las principales referencias internacionales de esas cotizaciones. ¿Por qué son tan importantes y cómo se ve reflejado Colombia en ellos? ¿De qué se habla cuando se habla de petróleo?

Pocos productos han tenido tanto efecto en la humanidad como el petróleo. Su comportamiento tiene grandes repercusiones, tanto para los países, como para los ciudadanos de a pie. Con sus fluctuaciones, puede afectarse desde la estabilidad fiscal de un país –como le ocurrió a Colombia con la más reciente descolgada de precios y que forzó la aprobación de la reforma tributaria del año pasado–, hasta los costos de los bienes y servicios, pasando por el precio de la gasolina y demás combustibles.

Con estos efectos, no sorprende que uno de los indicadores que más despliegue y atención tiene sea el precio del crudo. Diariamente, escuchamos la apertura y el cierre del mercado petrolero, y términos como WTI y Brent son replicados en todos los medios de comunicación.

¿Qué es Brent y WTI?

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Lo primero que hay que decir es que no todo el petróleo es igual. Así como el café de Asia es diferente del brasilero y este, del colombiano, el crudo extraído de Medio Oriente tiene unas condiciones diferentes de las que tiene el explotado en el Mar del Norte o en EE.UU.

Prácticamente, cada país e, incluso, cada pozo de explotación tiene un tipo diferente de petróleo, por lo que no son pocas las variedades de crudo que existen. De hecho, según la U.S. Energy Information Administration (EIA), hay más de 160 clases diferentes de petróleo.

Pese a que muchos elementos conforman esta materia prima, son dos las características principales que se tienen en cuenta para clasificar el petróleo: su dulzura y su peso. Aunque suene extraño, la primera hace referencia a la cantidad de azufre que contiene el crudo; la segunda, a su densidad y viscosidad. Cuanto menor sea el contenido de azufre, más dulce será y, cuanta menor densidad –lo que significa un mayor nivel de gravedad (API)–, será más ligero.

No obstante, hay que decir que, a partir de los 40 grados API, el petróleo empieza a perder valor, pues se obtienen menos derivados –como el diésel o la gasolina de alto octanaje–. La importancia de esto radica en que el petróleo más dulce y ligero es el más valorado, ya que con estas características se obtiene un mayor aprovechamiento sin tanto esfuerzo de refinación.

Sin embargo, cuando se habla del comportamiento del petróleo, ¿a cuál de todas sus clases se hace referencia? Aquí es donde son importantes los términos Brent y WTI porque, aunque son cientos los tipos de petróleo que se producen –como el Vasconia y el Caño Limón colombianos–, son estos dos los principales referentes del mercado de crudo alrededor del mundo y con ellos se establecen los precios de los demás tipos de petróleo.

Así, por ejemplo, el precio al cual se vende nuestro petróleo depende del valor del Brent, que fue la referencia que desde 2011 adoptó el país para exportar el crudo. Vale la pena aclarar que cada país es libre de adoptar la referencia que mejor le parezca. Recordemos que la idea de fondo es que el mercado tenga un lenguaje común que permita saber qué ocurre con los demás tipos de petróleo.

En el caso de Colombia, aunque el país no produzca Brent, (exclusivo del Mar del Norte) el mercado sabe que si el precio de este cae, el del crudo colombiano también lo hará, pues su valor, en la práctica, está atado a este reflejo de las fuerzas de oferta y demanda por crudos de calidad.

Cuanto mejor sea la calidad del crudo y cuanto más fácil sea transportarlo a los mercados que lo demandan, más posibilidades hay de que sea adoptado como una referencia para los demás. Esto es algo que cumple el WTI y el Brent, que son unos de los petróleos más ligeros (llegan casi al límite mencionado de los 40 grados API) y dulces que pueden conseguirse.

El WTI, al almacenarse en Cushing, Oklahoma (en el centro de EE.UU.), permite suplir rápidamente la demanda estadounidense, que es su principal mercado; por su parte, el Brent, al extraerse de yacimientos en el Mar del Norte, puede ser transportado en poco tiempo, vía marítima, a cualquier país que esté en contacto con el océano Atlántico. Esto los convierte en un instrumento inmejorable para medir el comportamiento del mercado.

Hay que decir que, de estos crudos, el Brent es el que se lleva la corona como la referencia por excelencia del mercado petrolero. Cerca de dos terceras partes de las negociaciones del petróleo mundial se basan en su precio.

Como ya se mencionó, el WTI pierde puntos debido a que su foco de extracción presenta retos logísticos que, al menos en el papel, evitan una respuesta rápida a la demanda internacional del commodity, pues debe ser transportado por vía férrea u oleoducto desde Cushing hasta los puertos y desde allí, al resto del mundo. Debido a esto, este crudo se considera cada vez más como el derrotero del mercado estadounidense –que corresponde a más del 25% del total de la demanda mundial del crudo-.

Precios de hoy y de mañana

Cada una de estas referencias se negocia en bolsas mercantiles –espacios similares a las bolsas de valores cuya diferencia es que, en lugar de negociar acciones y monedas, se intercambian commodities–.

El WTI se transa en New York Mercantile Exchange; y el Brent, en Intercontinental Exchange, en Londres. La interacción entre la oferta y la demanda en estas bolsas mercantiles es la que determina el precio de cada referencia. En dichas bolsas, hay dos grupos de actores: los que buscan una entrega física del commodity –como es el caso de las refinerías– y los especuladores, que buscan aprovechar las fluctuaciones de precios –grosso modo, comprar barato y vender caro–.

Hay que mencionar que los precios del WTI y el Brent que se mencionan en los medios de comunicación hacen referencia al mercado spot, es decir, al crudo que se compra y se vende inmediatamente. Habiendo dicho esto, no hay que olvidar que estamos hablando tan solo de referencias internacionales del petróleo, lo que significa que no todos los compradores y vendedores pagarán o recibirán taxativamente ese valor. De hecho, aquellos crudos que no sean WTI, ni Brent tendrán un diferencial frente a los precios spot de esas referencias y dependerán de sus propias características de calidad y facilidad de transporte.

Pero la negociación inmediata no es la única interacción que entra en juego. Cuando los demandantes no necesitan el crudo en un plazo muy corto o anticipan cambios muy abruptos en el mercado, usualmente negocian contratos para el futuro (o, simplemente, futuros). Estos son acuerdos para comprar o vender en el futuro –meses o años– una cantidad determinada de petróleo a un precio fijado en el momento de firmar el acuerdo que se paga una vez se venza el contrato. La utilidad de este mercado es que intenta eliminar la incertidumbre que generan las fluctuaciones del precio.

Aunque es una medida de cobertura que parece sencilla, estos instrumentos pueden volverse tremendamente complejos al crear diferentes tipos de mercados paralelos o derivados que se prestan para la especulación. Por ejemplo, no es difícil ver cómo en teoría, por medio de esos contratos, grandes jugadores pueden alterar el precio spot al generar expectativas (fundadas o infundadas) acerca del posible precio del crudo en el futuro.

A pesar de ello, hay que decir que los estudios académicos no han encontrado evidencia acerca de ese comportamiento. Esto se debe a que el mercado es muy líquido (existen demasiados compradores y vendedores que tranzan en tiempo real prácticamente las 24 horas del día), por lo que manipular el mercado requeriría un esfuerzo coordinado de múltiples –y demasiado grandes– especuladores, lo cual es difícil de lograr.
Por ello, es seguro decir que, en su gran mayoría, el comportamiento del petróleo está al vaivén de las fuerzas del mercado.

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