Prohibir comprar empanadas en la calle es atacar un síntoma, no la enfermedad

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Hace unos días se volvió viral la noticia de la multa impuesta a una persona por comprar una empanada en un puesto ambulante en Bogotá. Desde que se supo sobre esta medida no fue difícil leer tanto críticas como defensas al respecto. Este es un caso más de una situación donde una ley ataca un síntoma (compras en el espacio público), en vez de la enfermedad (informalidad).

Para que una democracia funcione, se deben cumplir las reglas establecidas. En este sentido se puede defender la labor de la policía y es entendible la posición del alcalde al responder a las críticas, sobre todo cuando parece ser que la policía le hizo advertencias a la persona que fue multada por comprar la empanada, sobre las consecuencias de hacerlo.

Esto parecería un caso de mala comunicación de la policía. Además, las críticas que hacen algunos ciudadanos acerca de que esta debería enfocarse en evitar delitos de mayor impacto, puede interpretarse como situaciones de “whataboutism”, una expresión en inglés que se refiere a una táctica usada por los soviéticos y por algunos seguidores de Trump para desviar las críticas.

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No obstante, es importante caer en cuenta de que las leyes deben estar en función de las personas, no las personas en función de las leyes. Es decir, si una ley es ridícula, la ley se debe cambiar, en vez de hacerla cumplir solo por el hecho de ser la ley. En el caso de la empanada, no parece tener sentido que una persona reciba una multa por comprar una empanada en la calle. Por más que el bien público tenga prioridad sobre el bien particular y que la defensa del espacio público va en esa dirección, no parece tener sentido castigar a una persona por comprar voluntariamente un bien ofrecido en condiciones informales.

En cambio, el tipo de leyes que prohíben hacer esa transacción pareciera querer atacar un síntoma de una enfermedad que agobia a la economía colombiana: la informalidad. Este es un problema en el sentido en que una empresa que está en ese sector no está pagando los impuestos que debería y un empleado en esa condición no está cubierto por la seguridad social que establece la ley. La economía colombiana estaría mucho mejor si no hubiera informalidad, pero esta no se puede disminuir prohibiendo que haya ventas callejeras, lo cual es solo un síntoma. Para que la informalidad tenga menos prevalencia se necesita atacar la enfermedad.

Como analizó Gary Becker, premio Nóbel en Economía de 1992, es importante caer en cuenta de que cuando una persona actúa por fuera de la ley, lo hace porque es una decisión óptima debido a las condiciones que enfrenta. En el caso de la persona que compró la empanada, probablemente la haya comprado porque le parece más rica que la de una tienda formal. Y tal vez la persona que vendió la empanada tiene un puesto informal porque así puede ubicarse donde los clientes compran o porque es muy caro tener un puesto formal.

Para disminuir la informalidad, se necesita entender por qué una persona escoge este camino. Por ejemplo, Eslava et al (2019) encuentra que en Colombia las empresas manufactureras son más pequeñas que las empresas de Estados Unidos y crecen menos, y este comportamiento es explicado, en gran parte, por la presencia de empresas informales. Una de las razones por las que las empresas no crecen es porque las más grandes son castigadas, en el sentido en que deberían vender más de lo que lo hacen, mientras que las pequeñas venden más de lo que deberían. Esto sugiere que ciertas regulaciones pueden estar desincentivando que una empresa crezca y sea formal.

Pero, para atacar la enfermedad (informalidad) se necesita entender la causa y no enfocarse en los síntomas (ventas ambulantes). En ese sentido, es indispensable alinear los incentivos, para que la mejor decisión que pueda tomar una persona sea estar en el sector formal. Por ejemplo, disminuir los costos, incluyendo los asociados a los trámites.

Por: David Perez-Reyna

 

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