Martha Gómez, la científica que utiliza la clonación para preservar animales en vía de extinción

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Martha Gómez, científica colombiana. Imagen: cortesía.
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Martha Gómez es una de las científicas colombianas más reconocidas en el exterior. Su vida la ha dedicado a proyectos de reproducción asistida para preservar especies animales en vía de extinción. Dentro de sus logros más célebres se destaca la clonación de gatos salvajes. Hoy se dedica al reto de clonar al rinoceronte blanco del norte, que está en vía de extinción.

Esto le contó a La Nota Económica sobre su trayectoria en el campo científico y los proyectos que está desarrollando.

¿Cómo empezó su interés por la ciencia?

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Todo empezó cuando estaba en la universidad. Fue bastante interesante porque perdí un semestre, el cual era en reproducción bovina y tenía un profesor que era muy ‘duro’. Me llamó muchísimo la atención porque cuando la repetí, tuve tiempo de estudiar, otra vez, la reproducción animal y entenderla más a fondo. Ahí fue cuando se me abrió la pasión por el estudio de la reproducción y la ciencia.

Uno de sus aportes más reconocidos en el campo científico es la clonación para la preservación de especies salvajes en vía de extinción. ¿Cuáles son sus principales descubrimientos en torno a este tipo de proceso?

Mis estudios de doctorado los realicé utilizando una técnica en reproducción asistida, la inyección intracitoplasmática de espermatozoides, que había sido desarrollada en los humanos y la estaban usando recientemente. Entonces, quería entender cómo funcionaba y cuáles eran los mecanismos de descondensación espermática para producir un embrión sano.

La experiencia que obtuve durante mis estudios de doctorado me abrió la puerta para realizar un posdoctorado en New Orleans, Estados Unidos, el cual consistía en la aplicación de la misma tecnología que optimicé en las ovejas, pero en gatos salvajes. Para ese momento ya había nacido Dolly, el primer animal clonado, y empezamos a cuestionar cuáles eran las posibilidades de utilizar el clonaje, otra técnica de reproducción asistida, para la producción de gatos salvajes en vía de extinción.

Fue ahí cuando comenzamos con el programa de clonaje en gatos salvajes. Los primeros estudios los realizamos con el gato salvaje africano (African wildcat), ya que es el pariente más cercano al gato doméstico. La cercanía filogenética entre estas dos especies facilitó la producción de embriones clonados, ya que estábamos hablando de una clonación interespecies, que consiste en usar los óvulos del gato doméstico con las células de un gato salvaje.

A partir del nacimiento del primer gato salvaje en el mundo, Ditteaux, continuamos con otras especies de gatos salvajes en vía de extinción, como el gato de la arena (sand cat), caracal y gatos de patas negras (black footed cat). Estos proyectos demoraron entre 15 y 18 años. De ahí viene mi trabajo en clonaje.

¿Los animales clonados pueden vivir en las mismas condiciones que los concebidos naturalmente?

Sí. Cualquier animal clonado es exactamente igual a su donante. Una de las cosas que no se transmite a través del clonaje es el comportamiento, el cual se adquiere a través del instinto y el aprendizaje de sus pares. Puede que haya algunas diferencias que llamamos epigenéticas, que están alrededor del ADN y pueden ser un poco diferentes entre animales, pero eso no implica que sean anormales.

Por ejemplo, yo tengo un gato clonado que produje en el laboratorio. Es un gato verde y doméstico. Mr. Green Genes (así es su nombre) nació en el 2008 y ya tiene once años. Tuvo bebés, es normal físicamente y se comporta como un gato más. Lo mismo ocurre con los gatos salvajes. De hecho, Ditteaux vivió saludablemente en cautiverio por dieciséis años, se apareó con gatas salvajes africanas (también clonadas) y tuvieron gaticos normales.

Mr. Green Genes. Imagen: cortesía

¿Cómo fue el proyecto de Mr. Green?

Esto ocurrió cuando empezó la crisis financiera en Estados Unidos y lo primero que recortaron fue la financiación de los proyectos.

Yo hacía parte de la Universidad de Louisiana y me conecté con algunos investigadores que estaban interesados en utilizar al gato doméstico como modelo para unas enfermedades humanas. Pero antes de eso necesitábamos demostrar que podíamos producir un gato transgénico, que llevara un gen diferente a él (un gen de una planta) y que mantuviera la fluorescencia, porque es un marcador genético que tú puedes ver.

De este proyecto nació Mr. Green Genes, que es completamente verde y hace fluorescencia bajo la luz ultravioleta. Después de este proyecto, continuamos con otros que se enfocaban en fibrosis quística, pero no tuvimos muchos resultados. Trabajamos unos años más en otros proyectos y desafortunadamente cerraron el instituto.

¿Qué investigaciones está realizando en este momento?

Entré a trabajar en el zoológico de San Diego hace dos años. En este momento estoy en el programa de conservación del rinoceronte blanco del norte. Solamente quedan vivas dos hembras que están en cautiverio en Kenya.

Existen unos parientes muy cercanos que son los rinocerontes blancos del sur. Entonces, con base en eso, estoy encargada de dos o tres proyectos. Uno de ellos es el aislamiento de células madre a partir del tejido testicular ¿y esto, por qué? Porque el único macho que existía en Norteamérica vivía en el zoológico de San Diego y murió en el 2014. Entonces, congelaron el tejido testicular.

Utilizo al caballo como modelo ya que es el pariente más cercano al rinoceronte, también uso a los rinocerontes blancos del sur o a cualquier otro que muera en el zoológico, con la finalidad de producir gametos de rinoceronte blanco.

Es importante anotar que el instituto tiene varios proyectos en los que emergen todas las tecnologías de reproducción asistida para ver si se pueden reproducir rinocerontes. Algunos investigadores trabajan en inseminación artificial y en colección de óvulos.

Yo comencé el proyecto de clonaje del rinoceronte, que va a ser un poco más complicado ya que la distancia filogenética entre los rinocerontes y los caballos es de millones de años, lo cual va a dificultar la producción de embriones clonados de rinocerontes. Pero para eso está la ciencia.

¿Qué le gustaría investigar en el futuro?

Vengo trabajando hace unos años en producir un gato libre de alergias. Es un proyecto que he parado unas dos veces, pero que recientemente retomé. Es bastante interesante porque utiliza una técnica nueva que se llama CRISPR, que modifica los genes con una eficiencia muy alta.

La idea es remover el gen en los gatos que produce la alergia en los humanos y producir gatos que sean libres de alergia y completamente normales.

Usted ha desarrollado la mayor parte de sus investigaciones fuera de Colombia, ¿por qué?

Eso es claro. En ciertos países la inversión en investigación es muy alta. De hecho, la investigación necesita mucho dinero y un apoyo incondicional. La gran mayoría de proyectos en los que he trabajado durante mi vida no han generado dinero y no han tenido un interés comercial.

En Estados Unidos la investigación es muy fuerte, recibe apoyo económico del sector estatal y privado. Ha habido épocas en las que es difícil conseguir dinero para la investigación en conservación, pero siempre existen compromisos institucionales para que estos proyectos continúen.

No estoy diciendo que no se haga investigación en Colombia, pero no hay la inversión suficiente. La gente joven se va a hacer sus doctorados afuera del país y busca alternativas para quedarse ya que volver a Colombia no es fácil. Por lo tanto, es importante crear incentivos para que estos jóvenes investigadores retornen al país.

¿Qué consejo les daría a quienes desean enfocarse en el campo de la ciencia?

Hay que tener una dedicación muy grande y sobre todo pasión por lo que se hace. Sin estos dos factores juntos, es posible que el éxito no les llegue.

La gente joven quiere entrar a las universidades, estudiar y desarrollar proyectos. Sin embargo, cuando terminan su carrera y están listos para entrar al mercado laboral, se enfrentan a que los puestos de trabajo son cada vez menores, ya que hay menos trabajo en ciertas áreas y la competencia es mayor.

Pero, si realmente la ciencia es su pasión, les sugiero que realicen sus estudios de doctorado, porque es la única herramienta que los va a formar para pensar como investigadores. Muchas universidades piensan: “yo preparo estudiantes de maestría”, pero muchas maestrías no hacen investigación.

Si no hay programas de doctorado serios, que apoyen a los estudiantes y que les permitan pensar y desarrollar sus proyectos, no vale la pena. No se van a formar como investigadores y al salir no encontrarán trabajo si no están preparados para competir.

¿Cuál cree que ha sido el secreto de su éxito en el campo científico? ¿Qué dificultades ha encontrado en este camino?

El éxito es la perseverancia, en esto no hay horarios ni tiempos. Toda la vida he sido persistente, pero pienso que también ha sido la suerte. Hay cosas que uno deja atrás cuando está dedicado a la ciencia, pero si a uno le gusta no importa.

Igualmente, trabajar con un grupo dinámico y de gente buena, así como tener una mentalidad cambiante, ha sido muy importante porque hay que tener flexibilidad y capacidad de utilizar las tecnologías que se están desarrollando para adaptarlas a nuestras necesidades.

En cuanto a las dificultades, como con toda investigación, la mayor ha sido conseguir recursos. Mucha gente termina cerrando sus laboratorios porque no consigue dinero. Entonces, conseguir fuentes de financiación y tener la capacidad de convencer a la gente de que es posible es difícil.

Nunca he creído que la limitación lingüística ni el hecho de ser extranjera o de ser mujer hayan impedido que me desarrolle. Hay momentos en los que existe la competencia entre algunos grupos de investigación del mismo instituto, pero las cosas se pueden hacer. Siempre he pensado que no hay algo que lo pare a uno si lo hace con ánimo.

Esta entrevista fue publicada en la edición Posgrados 2019-2020 de La Nota Económica

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